La beauté du temps

«La technique ne suffit pas à procurer des émotions. Il faut de l'émerveillement, du sentiment, du pathos, en un mot, justement, de la beauté», écrit Franco Cologni, président du comité culturel de la Fondation de la haute horlogerie (FHH). Ce personnage florentin, licencié ès lettres et philosophie, que rien ne prédestinait à embrasser une si longue carrière au sein d’un géant de l'horlogerie-joaillerie, aurait rencontré son destin dans la lecture d'une inscription sur un cadran solaire italien. “Horam non numero nisi serenam”, à savoir: “Je ne compte que les heures heureuses, sereines, joyeuses”. En un mot belles.

En prenant pour unique fil directeur la beauté, l'écrivain François Chaille et l'historien et expert Dominique Fléchon ont choisi pléthore d'horloges, pendules, montres de poche et de poignet qui illustrent l'esprit de leur époque. L'intérêt majeur de La Beauté du temps réside dans le fait de replacer ces objets dans le contexte culturel et artistique de la période où ils ont vu le jour et sont confrontés - via une iconographie riche - aux chefs-d'œuvre d'alors, peintures, enluminures, sculptures…

Il s’agit donc de retracer huit cents ans d'histoire, et voici ce qui étonne le plus l’horloger contemporain. Au «temps des cathédrales», l'une des plus anciennes horloges à carillon au monde, érigée à Beauvais, fait entendre sa musique au tout début du XIVe siècle. Dans ces bâtiments sacrés, construits en Europe entre les XIIe et XIVe siècles, sont apparues les premières horloges mécaniques. À leur fonction liturgique - annoncer l'heure des messes, célébrer les fêtes religieuses -, s'ajoute une dimension séculière - rappeler, en sonnant, les règlements édictés par les édiles. Comme celui de Salisbury, en Angleterre, qui, en 1306, annonçait: «Avant que l'horloge de la cathédrale eût sonné une heure, nul ne doit acheter viande, poisson ou autres victuailles.»

Dirigé vers la Renaissance, l’horizon s'ouvre sur l'arrivée du peintre Albrecht Dürer à Venise. L'Allemand, qui fut le premier à introduire dans les pays du Nord la Rinascita, découvre les exquises toiles de Bellini, les ateliers de Carpaccio et de Mantegna. Puis, la construction de la merveilleuse tour de l'Horloge de la place Saint-Marc, inaugurée le 1er février 1499 et dont le cadran bleu aux indications astronomiques rythme les apparitions d'automates - les Rois mages, l'ange Gabriel à l'Épiphanie et à l'Ascension. Alors que, en Europe centrale, l'empereur Rodolphe II de Habsbourg compose un cabinet de curiosités extraordinaire. Bronzes, coquillages, coupes en cristal de roche, instruments scientifiques… Le petit-fils de Charles Quint affectionne particulièrement les horloges, puisqu'il en comptera jusqu'à deux cents dans sa collection.

Pendant le Grand Siècle, cette science des rouages fait un bond en avant grâce aux travaux du Hollandais Christiaan Huygens. La première horloge à pendule est due à Salomon Coster, horloger de La Haye, d'après les directives de Christiaan Huygens, raconte Dominique Fléchon. Astronome, mathématicien et physicien de grande renommée, invité à Paris par Colbert afin d'y poursuivre ses recherches, Huygens est considéré comme le père de l'horlogerie scientifique. Grâce à cette invention, le Batave améliore la précision des garde-temps, qui ne varient plus que de 10 à 15 secondes par jour, contre 15 minutes précédemment.

Des enluminures des frères de Limbourg, narrant Les Très Riches Heures du duc de Berry, à l'Encyclopédie illustrée de Diderot et d'Alembert, jusqu'à ce portrait de Femme à la montre de Picasso, l'évolution des goûts et des styles y afférents se dessine au fil du temps. Comme si la beauté était devenue la seule source de vérité.

Source : «La Beauté du temps», de François Chaille et Dominique Fléchon, Éditions Flammarion, FHH, 75 €.

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