Les composants en silicium sont devenus stratégiques

D’abord déconsidérés par les horlogers constructeurs, toujours honnis par les gardiens de la tradition, les composants en silicium sont aujourd’hui partie intégrante du paysage horloger. À tel point qu’ils garantissent aujourd’hui un avantage concurrentiel.

Lors du dernier Salon International de la Haute Horlogerie, une marque horlogère faisait son « petit » effet en présentant son premier mouvement maison développé en collaboration avec des partenaires du Val de Travers et son Centre de recherche et d’innovation basé à Neuchâtel. Ce calibre à l’autonomie de 5 jours dispose d’une précision stable tout au long de sa réserve de marche et offre une résistance à des champs magnétiques de 1’500 Gauss (25 fois la norme), sans besoin de révision pour une durée d’au moins 5 ans. Autant dire un calibre des plus fiables qui ne déroge pourtant pas à la philosophie de cette Maison car intégré dans des modèles proposés dès CHF 2’300, soit la porte d’entrée vers le luxe. Le secret de ces remarquables performances : les recherches menées sur la tribologie des composants dont certains sont réalisés en silicium au niveau du régulateur et de l’échappement.

Tel n’a pas toujours été le cas, tant s’en faut. Inutile ici de refaire toute la genèse de l’utilisation du silicium en horlogerie. Il faut toutefois savoir que c’est en 2001 que les premiers pionniers en la matière ont présenté un calibre révolutionnaire, doté des premiers composants en silicium. Une montre hors norme, construction et matériau inédits pour lesquels l’industrie horlogère s’est rapidement fait une spécialité fondée. La montre de 2001 était d’ailleurs à ce point innovante que la concurrence mettra du temps à réagir. C’est que le matériau a tout pour plaire : dur et léger, insensible aux rayonnements magnétiques et aux variations de température, inaltérable aux frictions donc sans besoin de lubrification, il peut en outre être usiné par procédé lithographique de gravure profonde (Drie) avec une précision impressionnante. C’est en 2005 que fut introduit ainsi le spiral à base de silicium monocristallin. Suivra un an plus tard d’autres échappements en silicium, et un spiral dans le même matériau dès 2010. Il faudra enfin attendre 2014 pour qu’un grand horloger saute le pas avec son spiral intégré.

Cette évolution, loin d’être décrite de façon exhaustive, montre à quel point le silicium est devenu partie intégrante des calibres de Haute Horlogerie, offrant même de nouvelles perspectives comme en atteste un échappement constant qui n’aurait pas pu être développé sans ce matériau. Cette prolifération, certes incitée au début des années 2000 par le besoin de trouver une alternative à l’hégémonie des spiraux en métal, n’en a pas moins suscité une vive querelle entre les anciens et les modernes. Pour les garants de la tradition, il est tout simplement impensable d’avoir recours à des matériaux non réparables, dont les propriétés ne sont pas garanties dans le temps et qui trahissent l’esprit d’artisanat vantant qu’une montre n’est jamais mieux réglée que par la main de l’homme. Quoi que l’on puisse en penser, il est évident que les composants en silicium occupent aujourd’hui une place de choix dans l’univers des constructeurs horlogers, toutes Maisons confondues. Les brevets déposés sur le spiral qui courent selon les pays jusque dans les années 2020 à 2022 ne laissent planer aucun doute quant à l’importance de ces découvertes faisant du silicium un argument horloger de poids.

Mais qu’en est-il de la disponibilité de ce matériel en vue de la grande consommation des producteurs de montres connectées ? Quelle est la réelle disponibilité des wafers silicium de bonne qualité ? Vu les enjeux écologiques associés aux procédés de fabrication, il reste des vraies questions auxquelles il faudra encore répondre.

Source: FHH Journal et SSC


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